Évolution dans notre compréhension des facteurs potentiellement à l’origine de l’autisme

Autisme 

Des chercheurs suggèrent que les facultés des autistes et les sous-groupes d’autisme sont déterminés par les mécanismes génétiques de la plasticité cérébrale.

Article de Synapse (Université de Montréal)

Menée par Laurent Mottron, chercheur agrégé à au Département de psychiatrie à la Faculté de médecine de l’Université de Montréal, une analyse rétrospective des travaux  de génétique, d’imagerie cérébrale et de la cognition de l’autisme transforme notre compréhension des facteurs potentiellement à l’origine de l’autisme, de son développement et de ses diverses manifestations. L’équipe de chercheurs chevronnés a élaboré un modèle dit déclencheur- seuil – cible dans lequel l’autisme résulte d’une réaction du cerveau à un facteur génétique selon les principes de la plasticité cérébrale, la capacité du cerveau à s’adapter et se remodeler. L’élément déclencheur consisterait en une mutation génétique (il en existerait des centaines différentes) qui, combinée à un seuil de plasticité cérébrale génétiquement abaissé, déclencherait une réaction plastique ciblant certaines fonctions, essentiellement non-sociales. Selon la combinaison de ces trois facteurs déclencheur, seuil et cible, on observerait  de l’autisme ou de la déficience intellectuelle avec ou sans autisme. Le modèle confirme qu’une personne autiste présente des facultés de traitement accrues pour certains types d’information, qui sont le résultat de processus de plasticité chez ces personnes, l’amenant à privilégier le contenu qui l’intéresse au détriment de toute autre donnée. «Notre modèle aura notamment pour effet d’axer les interventions en bas âge sur le développement des forces cognitives particulières de l’enfant, plutôt que de se concentrer uniquement sur les comportements manquants, pratique qui pourrait bien lui faire manquer une occasion unique dans sa vie», soutient M. Mottron.

Le chercheur et ses collègues ont mis au point ce modèle en observant les effets des quelques mutations dont la responsabilité dans l’autisme est démontrée  ainsi que l’activité cérébrale de personnes autistes pendant qu’elles réalisaient des tâches, surtout perceptives. ‘’En greffant les mutations associées à l’autisme chez des animaux, les généticiens ont constaté que la majorité de celles-ci augmentait la plasticité des synapses, soit la capacité des cellules cérébrales de créer des connexions, normales ou anormales quand elles reçoivent une nouvelle information. En parallèle, notre équipe et d’autres chercheurs ont observé que l’autisme représente un modification de l’équilibre entre le traitement d’information à caractère social et non social – intérêt, performance et activité cérébrale – en faveur de l’information non sociale. Le modèle met en relation ces observations génétiques et cognitives en s’appuyant sur les effets neurocognitifs de la privation sensorielle, surdité ou cécité» explique M. Mottron

Les diverses supériorités affichées par les sous-groupes du spectre autistique dans les domaines du langage et de la perception présentent en effet des ressemblances frappantes avec celui des personnes privées d’un sens depuis leur naissance. Par exemple, un enfant aveugle compense l’absence d’information visuelle en ciblant l’audition, qui devient supérieure, tandis qu’un enfant sourd cible la perception visuelle, et traite les images et les mouvements de façon plus complexe. Les études en cognition et en imagerie cérébrale révèlent que, pour leur part, les personnes autistes présentent dans les régions perceptives du cerveau une activité plus vive, des connexions plus nombreuses et des modifications structurales. Les différences concernant l’information « ciblée » par ces processus cérébraux expliqueraient les forces et faiblesses de chaque personne autiste. « Les troubles de la parole et la mésadaptation sociale de certains jeunes enfants autistes ne sont peut-être pas le résultat d’une dysfonction initiale des mécanismes cérébraux liés à ces fonctions, mais plutôt d’une négligence précoce, avance M. Mottron. Notre modèle suggère que la perception supérieure des personnes autistes est en compétition avec l’apprentissage du langage parce que les ressources neuronales sont dirigées vers la dimension perceptive du langage et non vers sa dimension de communication. En revanche, dans le sous-groupe autistique appelé syndrome d’Asperger, la parole est surdéveloppée. Dans les deux cas, la fonction surdéveloppée compétitionne avec les ressources cérébrales requise pour la socialisation, entraînant un retard de développement au niveau social. »



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